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Lo que significa realmente el adelanto de 65 millones de dólares del libro de los Obama

Barack y Michelle Obama acaban de vender un libro cada uno en un acuerdo conjunto que parece ser mayor que cualquier otro acuerdo de libros presidenciales en la historia. Al parecer, ganarán 65 millones de dólares, una cantidad de dinero sin precedentes para unas memorias presidenciales.

Es un movimiento que indica la fe de la industria editorial en el valor duradero de un libro de los Obama, y la creencia de que si las memorias de Barack Obama son lo suficientemente buenas, podrían convertirse en un auténtico clásico americano.

Se dice que los Obama están ganando más de 65 millones de dólares en este acuerdo. Eso es mucho más de lo que obtuvieron los Clinton.

Penguin Random House, que compró los dos libros, no quiere hablar de las cifras, pero el Financial Times informa de que la puja por los derechos mundiales superó los 65 millones de dólares. En enero, agentes literarios y editores predijeron a Forbes que las memorias de Barack Obama podrían llegar a costar 20 millones de dólares, y que un acuerdo de libros combinados de Barack y Michelle podría alcanzar los 45 millones de dólares.

A modo de comparación, la publicación especializada Publishers Lunch informa de que Bill Clinton obtuvo un adelanto de 15 millones de dólares por sus memorias de 2004, “Mi vida” (un adelanto que batió el récord de la época, y unos 21 millones de dólares en 2017), mientras que Hillary Clinton obtuvo un adelanto de 11,5 millones de dólares por sus memorias más recientes, “Decisiones difíciles”, de 2014. Eso suma 36,5 millones de dólares, algo más de la mitad del anticipo de los Obama, o 42,5 millones de dólares si se ajusta a la inflación, es decir, aproximadamente dos tercios del anticipo de los Obama.

Para Penguin Random House, que publicó Mi vida, y Simon & Schuster, que publicó Decisiones difíciles, esos elevados anticipos dieron sus frutos. Los Clinton ganaron rápidamente (lo que explicaré más adelante). Pero no siempre es así.

Los anticipos de libros son inversiones. No siempre ofrecen un buen rendimiento para el editor

Cuando las editoriales compran un libro a un autor, no le están ofreciendo dinero gratis. Lo que hacen es predecir cuánto dinero puede generar el libro en concepto de derechos de autor, y ofrecen al autor un anticipo de esos derechos en un solo pago. Para que el libro “salga a cuenta”, como ocurrió con los libros de los Clinton, tiene que vender tantos ejemplares que sus derechos superen el importe del anticipo. Sólo después de que el libro se haya vendido, el autor empieza a recibir derechos de autor además de su anticipo.

Cada editorial utiliza su propia fórmula para calcular la cifra mágica a partir de la cual un libro sale a la venta. Y las cifras dependen de información confidencial, así que no puedo decirte cómo son las fórmulas de adquisición de Penguin Random House. Pero he aquí una idea muy aproximada y extremadamente simplificada de cómo una editorial calcula cuánto pagar a un autor y seguir ganando dinero.

Imagina que eres un editor de adquisiciones que quiere publicar un nuevo libro. Basándose en el historial de ventas de otros libros similares, confía en poder vender 10.000 ejemplares del nuevo libro. Calcula que puede fijar el precio en 20 dólares y ofrece al autor unos derechos de autor del 10% del precio de catálogo del libro, por lo que el autor recibirá 2 dólares por cada libro vendido.

Eso significa que es seguro para usted ofrecer al autor un adelanto de 20.000 dólares cuando adquiere el libro. El autor recibe ese dinero por adelantado, y nada más hasta que el libro haya vendido más de 10.000 ejemplares, momento en el que el autor ha “ganado”. Los 18 dólares restantes por cada libro vendido se reparten entre la editorial y los distribuidores para cubrir sus propios costes y contribuir a su margen de beneficios.

Para que los Obama obtengan su anticipo de 65 millones de dólares, lo más probable es que tengan que vender al menos varios millones de ejemplares en total. Y en una industria en la que la venta de 100.000 ejemplares de un título es suficiente para convertirlo en un respetable bestseller, eso no es calderilla. A modo de comparación, el tercer libro más vendido de 2014 vendió 573.000 ejemplares.

En teoría, el anticipo no cambia la cantidad de dinero que recibe el autor, solo cambia el momento en que lo recibe. Pero en la práctica, no es raro que los libros no lleguen a cobrar. A veces, los editores sobrestiman las ventas de un libro o deciden que el valor del prestigio de un autor es tan alto que vale la pena mantenerlo con un anticipo muy alto, independientemente de las ganancias potenciales.

(Los agentes literarios a veces intentan fomentar esa forma de pensar. A Andrew Wylie, un agente tan despiadado que se le conoce como “El Chacal”, se le atribuye el comentario, posiblemente apócrifo, de que “si el libro de mi cliente gana, no he hecho mi trabajo”).

Un libro de Obama realmente bueno tiene el potencial de convertirse en un auténtico clásico

Así que no sabemos con certeza si Penguin Random House realmente cree que los Obama ganarán un anticipo de 65 millones de dólares, pero también es una apuesta segura que es poco probable que la editorial haya gastado tanto dinero si no espera recuperar al menos una parte. Esto sugiere que Penguin Random House cree que los libros de los Obama se venderán muy bien, y seguirán vendiéndose durante mucho tiempo.

Y un libro que se vende durante un tiempo es casi siempre más rentable que un libro que brilla durante un año antes de desaparecer. Un libro que vende 100.000 ejemplares al año durante un año y luego se desvanece en la oscuridad gana poco dinero, pero un libro que vende 80.000 ejemplares al año durante 50 años gana mucho dinero.

Hay buenas razones para pensar que los Obama podrían venderse durante mucho tiempo. Michelle Obama es menos conocida como autora que Barack Obama. (Su único título hasta ahora, American Grown, es un libro de mesa de café que no tuvo la oportunidad de hacer ninguna pirotecnia literaria). Pero sigue siendo muy popular y podría vender fácilmente un número respetable de libros por su cuenta. Y antes de que Barack Obama se convirtiera en presidente, sus libros Sueños de mi padre y La audacia de la esperanza consolidaron su lugar no sólo como un político que vende libros a escondidas, sino como un autor de auténtico mérito literario.

No se trata sólo de que los libros de Barack Obama se vendieran bien -aunque sí lo hicieron, ya que Sueños de mi padre superó con creces su anticipo de 40.000 dólares-, sino de que se consideraba que estaban bien escritos. La crítica de libros del New York Times, Michiko Kakutani, lo consideró “ese raro político que sabe escribir de verdad”, con “una voz elástica y agradable que es capaz de dar cabida a todo, desde densas discusiones sobre política exterior hasta reminiscencias callejeras, pasando por incisivos comentarios sobre derecho constitucional o asideros personales de la Nueva Era”.

Esto significa que un libro de Barack Obama no es sólo una memoria presidencial como la de Bill Clinton. No es sólo un libro de memorias presidenciales de un ex presidente extremadamente popular en un momento en el que aumenta la nostalgia por su administración. Ni siquiera es sólo una memoria presidencial de nuestro primer presidente negro. Son unas memorias presidenciales que realmente tienen la oportunidad de ser un buen libro, con mérito histórico y literario. Y ese es el tipo de libros que se convierten en clásicos.

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